雨雲の痕跡が小さなエイリアンの世界で発見されました!

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初めて、天文学者の2つのチームが、遠方の星の居住可能ゾーンを周回する小さな惑星の周りに水蒸気を発見しました。 彼らは、隣接する雲に雨の痕跡さえ見つけました。 これは、生命の重要な要素であると考えられている水が小さな系外惑星の大気にも発生するという天文学者の初期の仮定を裏付けました。

ケンブリッジ大学天文学研究所の天文学者ニックー・マドゥスダンは次のように述べています。

「とてもエキサイティングです。 たとえ最近であっても、そのような発見を誰も期待しないでしょう。」

水蒸気は以前、巨大な太陽系外惑星の高温の気体雰囲気で発見されていましたが、より小さな太陽系外惑星の周りの発見はまだ挑戦でした。 天文学者は、太陽系外惑星がその前にあるか、通過しているときにホスト星からの光を分析することにより、大気を探索します。 惑星に大気がある場合、特定の波長の光は大気の原子または分子に吸収され、星のスペクトルに特徴的な線が残ります。 この手法は、大気が大きく、その後より多くの星明かりを通過する大きな惑星で最もよく機能します。 それでも、ハッブル宇宙望遠鏡などの少数の望遠鏡だけが、弱い線を検出するのに十分な感度を持っています。 天文学者はハッブル望遠鏡を使用して、海王星と地球の間のサイズのいくつかの小さな太陽系外惑星を試して観察しようとしましたが、望みの結果は得られませんでした。

プラネットK2-18b

惑星K2-18bを想像してください。 この近くの惑星は、地球から110光年の赤い小惑星を周回しており、液体の水を見つけるための主要な候補と考えられていました。 その星は太陽よりもはるかに冷たいが、その短い軌道は33日間しか続かないため、太陽から地球とほぼ同じ量の熱を受け取ることを意味する。 惑星の表面上の液体水の存在は安定している可能性があるため、その場所は星の居住可能ゾーンにあります。 米国とカナダの天文学者のチームは、ハッブル望遠鏡を使用して数年にわたってK2-18bを研究することを許可されています。 科学者は、星の前にある惑星の8つの軌道からデータを収集しました。

「確認する必要がありますが、私たちの記録は雲の中の水蒸気の痕跡も示しています」と、カナダのモントリオール大学のチームリーダーであるビョルン・ベネケは言います。 昨日arXivに結果を投稿し、またAstronomical Journalに転送したチームは、NASAのSpitzerおよびKepler宇宙望遠鏡からデータを取得し、それらをすべてK2-18b気候モデルで使用しました。 このモデルの最も可能性の高い解釈は、惑星に凝縮した液体の水の雲があるということです。

「地球と同じように、この惑星にも実際に雨が降っています」とベネケは言います。 「熱気球で飛行していて、呼吸装置を自由に使えば、おそらく怪我をすることはないでしょう。」

K2-18b-海王星のスケール

しかし、これは、K2-18bが地球のように陸と海のある表面を持っていることを意味しません。 K2-18bは、地球の直径の約2倍、体積の8倍です。 Bennekeによると、それはおそらく岩石または氷のコアを隠す厚く不透明なカバーを備えた海王星の減少です。 「他の地球ではありません」と、University College London(UCL)のチームリーダーであるAngelos Tsiaras氏は語ります。 両チームは、水蒸気と可能性のある雲の存在に同意します。 「雲はそこにあるはずです」とUCLチームのGiovanna Tinetti氏は言います。

Bennekeは、K2-18bで次のように述べています 「地球表面」がなくても、大気から降雨が降る水循環があります、濃くて熱い下層の気体層で蒸発し、雲に浮上して再凝縮します。

結果は、天文学者がさらに探求することを奨励しています。 Madhusudhan氏によると、水を含んだ小さな太陽系外惑星の数個がハッブル望遠鏡に届く可能性があるという。 長距離では、科学者はハッブル宇宙望遠鏡の後継者であるジェームズウェブ宇宙望遠鏡(JWST)が2021で打ち上げられるのを待たなければなりません。 「JWSTは素晴らしいものになるでしょう」とMadhusudhan氏は言い、彼の助けを借りて、そのような惑星の「雲」を発見します。

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